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La baleine, 100 tonnes de finesse

On a longtemps cru que les baleines étaient des poissons : quelle erreur !

Comme tu l’as certainement lu dans le numéro 11 de l’Info-Journal Junior sur les dauphins, ce sont des mammifères marins, de la famille des cétacés. Comme nous, elles respirent de l’air, ont le sang chaud et allaitent leurs petits. Malgré leur grande taille, elles parcourent les mers du globe chaque année lors de leur migration qui est la plus longue de tous les mammifères. Si un jour tu as la chance de les observer, peut-être réussiras-tu à les voir souffler à la surface de l’eau ou à les entendre chanter…

L’origine étonnante des baleines.

Cela peut paraître difficile à croire, mais le chameau et la baleine ont des ancêtres communs ?! Il s’agit de mammifères que les différentes catastrophes naturelles vont obliger à se rapprocher de l’eau pour survivre. L’ancêtre direct de la baleine, le pakicetus, est une sorte de chien préhistorique ayant survécu à l’extinction des dinosaures il y a 65 millions d’années.

Signes distinctifs.

On peut différencier les baleines en observant leur souffle, quand elles viennent respirer à la surface de l’eau grâce à leur évent. Les baleines peuvent rester une heure sous l’eau avant de remonter, et l’air humide qui sort alors de leurs poumons forme un nuage de fines gouttelettes qui ressemble à un jet d’eau. Chaque espèce de baleine a un souffle différent : double, sur le côté, plus ou moins haut… On peut également les reconnaître en fonction de la forme de leur nageoire dorsale et de la forme de leur queue.

Gros comme... une baleine bleue !.

La baleine bleue, ou rorqual bleu, est la plus volumineuse. Elle peut atteindre plus de 30 mètres de long, et pèse plus de 100 tonnes ?! Pour te rendre compte, imagine qu’un éléphant peut tenir sur sa langue ?! C’est le plus grand animal de la planète.

La baleine à bosse!.

C’est celle qui fait les sauts les plus prodigieux ?! Sa tête est très spéciale, car recouverte de petites protubérances. Elle mesure environ 14 mètres et pèse 25 tonnes. Ses nageoires pectorales (sur les côtés) sont beaucoup plus longues que celles des autres baleines, ce qui lui permet de faire des acrobaties. Elle a des fanons, et sa technique de pêche est très originale : le filet à bulles. Un groupe de baleines à bosse tourne autour d’un banc de poisson, en soufflant par leur évent, formant ainsi un rideau de bulles qui emprisonne les poissons. Puis les baleines remontent brusquement, la gueule ouverte, en engloutissant tout ?!

Légendaire cachalot.

Avec sa tête surmontée d’une drôle de bosse, le cachalot est la baleine la plus étonnante. Il peut mesurer jusqu’à 20 mètres, et peser 50 tonnes. Son cerveau est le plus gros du monde, il pèse 9 kilos ?! Il peut plonger jusqu’à 2 000 mètres de profondeur, pour capturer sa proie favorite, le calmar géant. Leurs combats titanesques alimentent les légendes et les romans depuis très longtemps. Savais-tu que Moby Dick était un cachalot ??

Chanter comme une baleine.

Quand les baleines à fanons communiquent entre elles, on dit qu’elles chantent, tant le son qu’elles émettent porte loin et se répète, comme une chanson. Cela ressemble à une jolie complainte, un peu monotone mais très émouvante. Les baleines à dents produisent des séries de petits claquements et de sifflements. Comme le dauphin, la baleine est « équipée » d’un sonar… pratique pour se repérer dans l’obscurité des profondeurs?! Mais les bruits des bateaux interfèrent parfois avec leurs ondes et les font s’échouer sur les rivages…

Un amour de cétacé.

Le baleineau reste entre 10 et 13 mois dans le ventre de sa mère : en sortant, il doit être capable de nager, de voir, d’entendre et de « chanter » ! Le bébé rorqual bleu est le plus gros bébé du monde : à la naissance, il fait déjà un tiers de la longueur de sa mère ?! Il grandit de 3 cm et grossit de 80 kilos par jour durant ses premiers mois… La maman reste toujours près de son petit pour l’aider à remonter à la surface.

Drôles de dents.

Les baleines se divisent en deux catégories : celles qui ont des dents, et celles qui ont des fanons. Leur nourriture est donc très différente ?! Mais sais-tu ce que sont les fanons ?? Ce sont les grandes tiges souples en forme de lames qui garnissent la bouche de certaines baleines, et qui sont de la même matière que nos ongles. Elles filtrent ainsi une grande quantité de minuscules particules animales et végétales appelées le plancton. Les baleines à dents se nourrissent plutôt de toutes sortes de poissons : saumons, morues, harengs… Parmi elles, le cachalot adore les calmars, et l’orque, le plus vorace, se régale volontiers d’un phoque ?!

Un long voyage.

La baleine est le mammifère qui entreprend chaque année la plus longue migration : 9500 kilomètres aller-retour ?! En été, elle va se nourrir dans les eaux froides des régions polaires, et en hiver, elle gagne les zones plus chaudes pour se reproduire : les côtes de l’Amérique du Sud, de l’Afrique, de l’Australie…